美英科学家在金星上发现疑似生命迹象
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美英科学家在金星上发现疑似生命迹象

2020年09月15日 10:31:25
来源:看看新闻

根据9月14日发表在《自然天文学》杂志上的一项研究,夏威夷和智利的两台望远镜在金星厚厚的云层中发现了可能的生命迹象——磷化氢的化学特征,这是地球上的一种只与生命有关的有毒气体。在金星大气层的新发现表明,在这颗温室行星满载硫酸的云层中,可能正生活着微生物。

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该研究的作者和一些外部专家表示,这远不能作为第一个在其他星球上存在生命的铁证。相对地,他们称它为“一种对(生命存在的)可能性的暗示”——虽然他们都同意这一发现并不满足已故的卡尔·萨根所提出的,“特殊结论需要显著证据支撑”的严格要求,但是他们无论在化学还是地质学上,都无法找到一个更好的解释。

“这不是一把正在冒烟的枪,甚至不是主要嫌疑人手上的射击残留物,但(犯罪现场的)空气中明显有一股火药味,这可能暗示了一些事情。”论文作者之一,伦敦帝国理工学院的大卫·克莱门茨比喻道。

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天文学家计划未来在系外行星上寻找生命,一种主要的方法是寻找生物标记,即只能由生物过程形成的化学特征。在夏威夷的一家酒吧碰面后,三位天文学家决定将这项技术瞄准离地球最近的行星:金星。

他们寻找的是一种不为人知的物质:磷化氢,由三个氢原子和一个磷原子组成。研究人员说,在地球上,磷化氢只有两种形成方式。其一是在工业过程中人为生产,包括在一战中用作化学武器。另一种方法则产生于动物和微生物中我们尚未理解的机能运作下——池塘底部,獾的内脏和企鹅的粪便中也存在这种物质。

该研究的共同作者、麻省理工学院行星科学家萨拉·西格尔说,研究团队研究了所有(磷化氢产生)的可能性:火山、雷击、坠落到大气中的陨石,并最后将它们逐个排除。他们发现,金星上的任何活动都不能产生足以解释他们检测到的数量的磷化氢。

“因此,我们只剩下两种微弱的可能性。一是有些未知的化学反应,有些我们不知道的化学反应。第二种更有趣的可能性是,在金星的大气中可能存在某种生命形式,产生了我们探测到的磷化氢。”西格尔补充道。

根据这项研究,磷化氢可能来自某种微生物,且最有可能是单细胞生物。然而,金星表面的温度约为800度(425摄氏度),这意味着地表不存在任何形式的水。为了解释生命是如何在这个不宜居住的星球上生存的,西格尔、克莱门茨和他的同事们提出了一个可能的设想。

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研究小组认为,所有的生命活动都可能发生在距离地面30英里(50公里),厚厚的二氧化碳云层中。那里的温度大约在室温左右,或者稍高一些,大气压也和地球相同。这些微生物可能生活在云层中的硫酸液滴内。当金星酸雨期间硫酸液滴下落,这些微生物可能会脱水,然后被吸收进云层中的另一个液滴内并复活。

现在,NASA已经在研究两个可能的金星任务,但还没有做出最后的决定。其中一项任务名为“达芬奇+”,最早将于2026年进入金星大气层。