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彗星“死里逃生”之谜被揭开庞大体积助其完成近距离掠日

2011年12月18日 16:52
来源:新华网

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【美国《基督教科学箴言报》网站12月16日报道】题:彗星洛夫乔伊之谜:它如何在与太阳的亲密接触中死里逃生?

彗星洛夫乔伊又可以绕轨道运行314年了。

彗星洛夫乔伊是由澳大利亚天文爱好者特里·洛夫乔伊在11月27日发现的。人们都认为,这颗彗星周四晚在与太阳进行最近距离接触的过程中会被彻底摧毁。但它的表现让人们的预测落了空。

美国航天局的太阳动力学观测卫星观测到,彗星洛夫乔伊在美国东部时间周四晚7点至8点从太阳背面“死里逃生”,这颗彗星在经过日冕并经历了高达200万度的高温后幸免于难。

在彗星洛夫乔伊掠过太阳———即要飞到距离太阳表面大约8.7万英里处———之前,科学家们都认为,这颗被正式命名为C/2011 W 3的彗星会蒸发掉。

美国、欧洲和日本的五个执行太阳观测任务的航天器事先将观测仪器对准了这颗彗星,以抓住这个记录彗星与太阳最终邂逅的千载难逢的机会。

美国海军天文台的天文学家卡尔·巴塔姆斯一直在发表测算彗星洛夫乔伊即将陨灭的博客文章。他在博文中写道:“我想,我首先要说的是:我错了,我真是大错特错。我从未因犯错误感到如此高兴过。”

为什么呢?他说,因为那是科学家真正长知识的时候。

这与彗星洛夫乔伊的体积有关。

位于马里兰州格林贝尔特的戈达德航天中心太阳动力学观测项目科学家迪安·佩斯内尔说:“这是一个表明体积具有重要意义的案例。体积越大,就越有可能成功完成与太阳最近距离的接触。”

佩斯内尔博士说,彗星洛夫乔伊在接近太阳的过程中非常亮,“我们首先就知道了,它是一颗体积较大的彗星”。但很难确切估算这颗彗星的质量到底有多大。

鉴于彗星洛夫乔伊幸免于难,研究人员而今推测,这颗彗星的质量至少110万吨。

巴塔姆斯博士说,他最初预测,彗星洛夫乔伊彗核部分的直径应该不超过200米,大致就是两个首尾相连的足球场。但他而今表示,这颗彗星的体积很可能要大得多。

此外,太阳动力学观测卫星一直在搜集彗星洛夫乔伊的光谱,这是为了弄清它的构成。

在可用于观测彗星洛夫乔伊与太阳近距离接触的各种航天器的帮助下,科学家们跟踪观测其掠日的能力大大增强了。太阳动力学观测卫星观测到,彗星洛夫乔伊快速飞到太阳背面,而后又再次现身。

美国航天局的两颗环日立体摄影卫星中的一颗当时恰好捕捉到了彗星洛夫乔伊穿过太阳背面。佩斯内尔说,该航天器也一直在收集有关彗星洛夫乔伊构成的数据。

彗星C/2011 W 3属于克罗伊茨掠日彗星族。克罗伊茨掠日彗星是以德国天文学家海因里希·克罗伊茨的名字命名的。克罗伊茨在1888年公布的测算数据显示,在1843年-1882年观测到的三颗掠日彗星可能是一颗较大的彗星在与太阳接触后分裂而成的。

这三颗彗星都被称为“大”彗星,因为它们很亮,普通观测者甚至不用借助望远镜就能看到它们。其中有的彗星在白天都能观测到。

据当前认为,克罗伊茨掠日彗星都是由一个原始彗星分裂而成的。

 
标签:彗星 太阳 掠日
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